Ardilla británica roja

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los Ardilla roja (Sciurus vulgaris) es una especie de ardilla de árbol. Las ardillas rojas son roedores omnívoros que viven en los árboles y que se encuentran con frecuencia en toda Eurasia. En Gran Bretaña, sin embargo, los números han disminuido drásticamente debido a la introducción de la ardilla gris del este de América del Norte. Las ardillas rojas tienen una longitud de cabeza a cuerpo de 19 a 23 centímetros y una cola de 15 a 20 centímetros.

Las ardillas rojas no tienen dimorfismo sexual, ya que las ardillas rojas macho y las ardillas rojas hembra tienen el mismo tamaño. La ardilla roja es un poco más pequeña que la ardilla gris oriental, que tiene una longitud de cabeza a cuerpo de 25 a 30 centímetros y pesa entre 400 y 800 gramos. Se cree que la cola larga ayuda a la ardilla a mantener el equilibrio y la dirección cuando salta de árbol en árbol y corre por las ramas y puede mantener al animal caliente durante el sueño. El pelaje de la ardilla roja varía en color según la época del año y la ubicación.

Hay varios morfos de color de pelaje diferentes que van desde el negro hasta el rojo. Los abrigos rojos son más comunes en Gran Bretaña. La parte inferior de la ardilla es siempre de color blanco crema. Las ardillas rojas mudan su pelaje dos veces al año, cambiando de un pelaje de verano más delgado a un pelaje de invierno más grueso y oscuro con mechones de orejas notablemente más grandes entre agosto y noviembre. Un color de pelaje más claro y más rojo en general, junto con los mechones de orejas más grandes, ayuda a distinguir la ardilla roja europea de la ardilla gris oriental o la ardilla roja americana.



La ardilla roja, como la mayoría de las ardillas arborícolas, tiene garras afiladas y curvas que le permiten trepar a los árboles, incluso cuando las ramas están colgando.

El apareamiento puede ocurrir a fines del invierno durante febrero y marzo y en verano entre junio y julio. Son posibles hasta dos camadas al año por hembra. Cada camada suele contener tres o cuatro crías, aunque pueden nacer hasta seis. La gestación es de unos 38 a 39 días. Las crías son atendidas únicamente por la madre, nacen indefensas, ciegas y sordas y pesan entre 10 y 15 gramos. Su cuerpo está cubierto de pelo a los 21 días, sus ojos y oídos se abren después de 3 a 4 semanas, y desarrollan todos sus dientes a los 42 días. La ardilla roja juvenil puede comer sólidos alrededor de los 40 días posteriores al nacimiento y, a partir de ese momento, puede abandonar el nido por su cuenta para encontrar comida, sin embargo, aún maman de su madre hasta que se produce el destete entre las ocho y las 10 semanas.

La vida útil de la ardilla roja es en promedio de 3 años, aunque los individuos pueden alcanzar los 7 años de edad y los 10 años en cautiverio.

Las ardillas rojas comen principalmente las semillas de los árboles, y limpian cuidadosamente los conos de las coníferas para llegar a las semillas del interior. También se comen hongos, huevos de aves, bayas y brotes tiernos. A menudo, la corteza de los árboles se elimina para permitir el acceso a la savia. La mayor parte de su período activo lo pasan buscando alimento y alimentándose. El exceso de comida se coloca en escondites, ya sea enterrado o en rincones o agujeros en los árboles y se come cuando la comida escasea.

Aunque las ardillas rojas recuerdan dónde crearon escondites, su memoria espacial es sustancialmente menos precisa que la de las ardillas grises. A menudo tendrán que buscarlos cuando los necesiten, y muchos cachés nunca se vuelven a encontrar. No se mantienen territorios y las áreas de alimentación de los individuos se superponen considerablemente.

La ardilla roja está protegida en la mayor parte de Europa, sin embargo, en algunas áreas es abundante y cazada por su pelaje. La ardilla roja se ha reducido drásticamente en número en el Reino Unido. Se cree que quedan menos de 140.000 personas, aproximadamente el 85% de las cuales se encuentran en Escocia. Es probable que esta disminución de la población se deba a la introducción de la ardilla gris oriental de América del Norte, así como a la pérdida y fragmentación de su hábitat boscoso nativo.

Para conservar el número restante de ardillas rojas, el gobierno del Reino Unido anunció en enero de 2006 un programa de sacrificio masivo de ardillas grises. Esto fue bien recibido por muchos grupos conservacionistas. El Reino Unido ha establecido un programa local conocido como North East Scotland Biodiversity Partnership, un elemento del Plan de Acción Nacional de Biodiversidad. Este programa es administrado por la Grampian Squirrel Society, con el objetivo de proteger a la ardilla roja.

La población de ardillas grises del este parece ser capaz de superar a la ardilla roja por varias razones: la ardilla gris del este puede digerir fácilmente las bellotas, mientras que la ardilla roja no puede. La ardilla gris oriental transmite una enfermedad, el parapoxvirus de la ardilla, que no parece afectar su salud, aunque matará a la mayoría de las ardillas rojas.

Cuando las ardillas rojas están bajo presión, no se reproducirán con tanta frecuencia. Vale la pena señalar que las ardillas grises del este no suelen atacar a las ardillas rojas, y el conflicto violento directo entre estas especies no es un factor en la disminución de las poblaciones de ardillas rojas.